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这种癌症相关的DNA彻底火了!

时间:2019-11-28  来源:互联网 

近日,来自斯坦福大学(Stanford University)与加州大学圣地亚哥分校(UCSD)的一支团队发现,染色体外DNA(ecDNA)能大量表达致癌基因,促进癌细胞快速生长。

 

仅仅过了一天,顶尖学术期刊《细胞》上再次发表关于ecDNA的重要研究。这一次,主导这项研究的科学家来自UCSD与凯斯西储大学(Case Western Reserve University)。他们发现,在胶质母细胞瘤这种恶性脑瘤里,同样存在环状的ecDNA。它上头不仅有促进癌症发展的EGFR基因,还有许多增强它的序列。更令人惊讶的是,有些序列原本并不在EGFR基因的周围。它们更像是被癌细胞从基因组的各个地方抽调出来,专门用来强化致癌基因!

 

这个研究是怎么做的呢?这还要从致癌基因说起。很久以前,科学家们就注意到,癌细胞里的致癌基因会出现拷贝数的上升。有时候,数量出现异常增加的不仅仅是编码的序列,还有一些非编码的DNA。这些非编码DNA在癌细胞里的作用,则一直是个谜团。

 

在这项研究中,这些科学家们决定一探这些非编码DNA的究竟,而他们的研究对象是胶质母细胞瘤。在这种极为危险的脑瘤里,我们往往能观察到EGFR基因的过度活跃。而当肿瘤里具有大量EGFR基因的拷贝时,这些致癌基因就会倾向于形成环状的ecDNA结构。顾名思义,这是一种独立于染色体所存在的DNA,看起来像是细菌里的质粒DNA

 

在这种环状DNA上,并不是只有EGFR基因的存在。相反,在一些肿瘤样本里,他们发现在EGFR基因的附近,还有许多增强子序列,或是其他的调控元件。其中一些调控元件在基因组里的原本位置就离EGFR很近,这还容易理解。但让人细思恐极的是,另外一些调控元件,看起来是从基因组里不相干的地方抓取过来的!

 

为了了解这些调控元件的功能,科学家们利用CRISPR基因编辑技术,挨个对它们进行了沉默。而研究的结果不令人乐观——几乎每一个调控元件,都会促进肿瘤的生长。

 

这看起来就好像致癌基因会从基因组里的各个地方抓取开关,让自己的表达最大化。本研究的通讯作者之一Peter Scacheri教授说道。

 

随后,科学家们发现,这样的现象并不仅限于EGFR基因,也不仅出现在胶质母细胞瘤里。通过查阅公共的肿瘤遗传学数据库,在多种癌症类型中,都存在类似的现象。其中最为常见的是髓母细胞瘤里的MYC基因,以及神经母细胞瘤里的MYCN基因。

 

而且,即便两类肿瘤是由同样的致癌基因所驱动,这些致癌基因背后的调控元件也很有可能不一样。为此,研究人员们指出,过去我们过多将注意力放在了致癌基因本身,而忽略了致癌基因的增强子。未来,我们应当把癌症治疗的目光放得更广。在靶向致癌基因的同时,也需要考虑如何关闭启动这些致癌基因的开关。

 

这不仅仅是实验室里观察到的现象,而是真正能给患者带来更多帮助的信息。另一位通讯作者Jeremy N. Rich教授说道。

 

参考资料:

[1] Andrew R. Morton et al., (2019), Functional Enhancers Shape Extrachromosomal Oncogene Amplifications, Cell, DOI: https://doi.org/10.1016/j.cell.2019.10.039

[2] Non-coding DNA located outside chromosomes may help drive glioblastoma, Retrieved November 21, 2019, from https://www.eurekalert.org/pub_releases/2019-11/uoc--ndl111819.php

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